En modell av en svaneøgle ligger på fossiler av knokler fra ekte svaneøgler. Fossilene er funnet på Svalbard og både de og modellen finnes på Geologisk museum i Oslo.
/NTB.

Svaneøgler er utdødde krypdyr som levde i havet og i ferskvann. De levde samtidig som dinosaurene levde på land.

Svaneøglene var forskjellige i utseende og størrelse. De minste var noen meter lange, mens de største kunne bli 13 meter. De hadde kraftige luffer som de brukte til å svømme med.

Et av de største rovdyrene som noensinne har levd i havet er en av svaneøglene som heter Liopleurodon.

Det finnes ingen nålevende dyr som ser ut som svaneøglene.

Beskrivelse

En øgle med lang hals og luffer svømmer under vann. Tegning
En type svaneøgle, Styxosaurus, med lang hals og lite hode. Bildet viser hvordan en kunstner ser for seg at dyret så ut da det levde.
Tegning
Av /iStock.

Noen svaneøgler hadde ekstremt lang hals, med opptil 70 nakkevirvler, og et lite hode. For eksempel Elasmosaurus. Halsen til Elasmosaurus utgjorde to tredeler av lengden på hele kroppen.

Andre hadde enorme hoder, kort hals og svære tenner, slik som Pliosaurus og Liopleurodon.

Mange arter av svaneøgler hadde ulike kombinasjoner av lang eller kort hals, stort eller lite hode og store eller små tenner.

Levevis

Svaneøglene hadde lunger, og måtte svømme opp til overflaten for å puste.

De brukte alle de fire luffene til å svømme. Forskere har ikke funnet ut om de svømte mest som skilpadder eller sjøløver. Kanskje beveget de seg mer som pingviner, som flyr eller nesten svever gjennom vannet.

Svaneøgler var rovdyr. Hva de spiste, og hvordan, varierte. Noen spiste antakelig mest blekksprut, mens andre spiste fisk og større dyr.

De fødte levende unger i vannet.

Slik døde de ut

Svaneøglene døde ut i masseutryddelsen for 66 millioner år siden, og har ingen nålevende etterkommere.

Funn

Fotografi

Fossil av svaneøgle fra omtrent 150 millioner år siden på Svalbard.

Fotografi
Av .

I Norge er det funnet fossiler av skjeletter fra svaneøgler på Svalbard. De er fra omtrent 150 millioner år siden. Svaneøglene levde på denne tiden i alle havområder.

Det er også funnet fossiler etter svaneøgler som har levd i ferskvann eller brakkvann.

Forskning

Svaneøgler var blant de første store, utdødde dyrene som ble kjent fra fossiler. Det skjedde tidlig på 1800-tallet.

Tidligere trodde man at svaneøglene holdt halsen rett oppover og over vann. Det er derfor de kalles svaneøgler på norsk. Nå mener forskere at svaneøglene svømte med halsen omtrent rett framover i vannet. De hadde stort sett hodet og halsen under vann.

Noen har foreslått at historiene om et sjøuhyre i innsjøen Loch Ness i Storbritannia, egentlig forteller om en svaneøgle. Men dette er bare fantasi, sjøuhyret finnes ikke på ordentlig.

Les mer i Lille norske leksikon

Faktasjekk av

Lene Liebe Delsett
Doktor i virveldyrpaleontologi, Universitetet i Oslo